22 septiembre, 2021
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Su sentido del olfato está vinculado a su salud general

Uno de cada cuatro estadounidenses mayores de 40 años experimenta algún grado de anosmia o pérdida del olfato. Puede afectar todo, desde el apetito hasta la formación de la memoria, el deseo sexual y el riesgo de enfermedad mental.

En los primeros días de la pandemia, un síntoma aparentemente menos grave, pero preocupante, seguía apareciendo en los titulares: la anosmia o pérdida total del sentido del olfato. Sin embargo, este era un nombre inapropiado del síntoma que experimentaban muchos pacientes con COVID-19. Según varios estudios , la pérdida del olfato reportada junto con COVID-19 fue más a menudo hiposmia o pérdida parcial.

Muchas personas que supuestamente tenían casos leves de COVID a menudo notaron cierto nivel de pérdida del olfato como su único síntoma. Si bien el hecho de que su comida sepa a cartón durante algunas semanas puede no sonar tan mal, un porcentaje notable de pacientes con COVID aún no ha recuperado completamente su sentido del olfato y está afectando su vida diaria de manera significativa. 

«Vemos bastantes personas con COVID con pérdida del olfato duradera de seis a ocho meses, y no sabemos qué proporción de la población tendrá pérdida permanente del olfato», dice el Dr. Richard Doty, Director de Olor y Sabor Center de la Universidad de Pennsylvania.

Pérdida del olfato e impactos en la salud

Perder indefinidamente el sentido del olfato puede causar estragos tanto en su salud física como mental a largo plazo. Por ejemplo, dado que la función del olfato comprometida también puede afectar su capacidad para saborear, puede hacer que coma más o menos, lo que puede provocar una serie de enfermedades relacionadas con el peso. 

La parosmia, o distorsión del olfato, otro síntoma relacionado con el olfato que a menudo observan los pacientes con COVID-19, también es un catalizador conocido de enfermedades mentales graves como la depresión y la esquizofrenia. «Casi un tercio de las personas tienen algunas, algunas secuelas psiquiátricas en relación con COVID», dice Doty.

Y luego está el problema de la seguridad. Las personas que no pueden oler correctamente pueden no saber cuándo hay una fuga de gas o un incendio en su casa. De hecho, un número desproporcionado de personas mayores muere por intoxicación accidental por gas porque tres de cada cuatro personas mayores de 80 años tienen una pérdida considerable de la función del olfato, según Doty. Un estudio encontró que los adultos mayores con un sentido del olfato deficiente tenían un riesgo 46 por ciento mayor de morir en una década que aquellos sin pérdida del olfato.

Perder el sentido del olfato también puede cambiar la química de su cerebro de tal manera que puede afectar su pensamiento racional, procesamiento emocional y control motor. Desempeña un papel importante en la formación de recuerdos y sentimientos de atracción debido al impacto de las feromonas en el cerebro.

«Las feromonas pueden desencadenar agresión, miedo, pero también atracción», dice el Dr. Surda Pavol, profesor del Departamento de Otorrinolaringología del Hospital Universitario Guy y St Thomas en Londres, Reino Unido. «[Entonces] la ausencia de olfato y sabor puede conducir a la pérdida de la libido y la confianza».

Otras formas de perder el sentido del olfato

COVID-19 está lejos de ser lo único que puede dejar a las personas con pérdida del olfato a largo plazo. Uno de cada cuatro estadounidenses mayores de 40 años tiene algún grado de pérdida del olfato por una serie de razones que van desde trastornos autoinmunes como el Parkinson hasta la exposición a sustancias químicas peligrosas en el trabajo. Así que esta epidemia de la nariz no va a desaparecer una vez que la pandemia pase a un segundo plano.

Otros virus, como el resfriado común, pueden incluso afectar la función del olfato de forma permanente. “A menudo vemos a personas de 40 años que informan que sí, tuve un resfriado terrible, superé el resfriado, eso fue hace seis meses, y la comida simplemente no sabe bien”, explica Doty.

La pérdida del olfato causada por virus tiende a ocurrir repentinamente, mientras que las enfermedades autoinmunes o las toxinas ambientales causan una pérdida más gradual. Los científicos aún no tienen claro exactamente cómo el COVID-19 compromete la función del olfato, pero hay algunas noticias alentadoras para los transportistas que han pasado de la pérdida del olfato a la distorsión del olfato. Se cree que eso «refleja la recuperación o el recableado de las neuronas sensoriales olfativas», según Pavol.

Tratamientos actuales y emergentes

Hay varios tratamientos diferentes para las personas con pérdida parcial del olfato con distintos grados de éxito. Los esteroides nasales pueden ser útiles, al igual que la cirugía si la pérdida se debe a un bloqueo estructural. La pérdida total puede ser más difícil de superar. Doty dice que los pacientes que acuden a su clínica con anosmia tienen un poco más del 10 por ciento de posibilidades de volver a su rango de olor normal.

El entrenamiento del olfato es una terapia que a menudo se promociona en el mundo de la salud nasal e implica tratar de estimular los receptores olfativos con aromas fuertes como eucalipto, clavo e incluso amoníaco. Sin embargo, puede ser un trabajo tedioso para el paciente y los médicos como Doty no lo recomiendan.

Mientras tanto, el Dr. Daniel Coelho de la Escuela de Otorrinolaringología de la Universidad Commonwealth de Virginia está desarrollando un implante nasal coclear , como un audífono pero para la nariz. Coelho es un especialista en oído y su experiencia está en los implantes cocleares tradicionales. Había estado trabajando en la tecnología antes de la pandemia, pero cuando la pérdida del olfato se convirtió en un síntoma predominante, su investigación se aceleró.

“Empezamos a darnos cuenta de que esta tecnología era increíblemente relevante para la investigación que estábamos haciendo para desarrollar internamente un tratamiento para [la pérdida del olfato]”, explica.

La forma de estimular los receptores en el bulbo olfatorio es mucho más complicada que en el oído, por lo que el equipo de Coelho ha estado trabajando con investigadores de Massachusetts General desarrollando mapas detallados de las vías olfativas en el cerebro. Otro grupo en el Reino Unido está creando sensores químicos para el dispositivo, y otro grupo está trabajando en dónde y cómo colocarlo. En este momento, parece que faltan entre tres y cinco años para los ensayos en humanos.

Los médicos en el campo olfativo ven un lado positivo en COVID-19: ha puesto de relieve su investigación que se había retrasado hace mucho tiempo. “Nunca ha sido aceptado en la comunidad médica de la misma manera que lo ha sido la audición o la vista, en parte porque no tenemos el equivalente a un audífono o anteojos para las personas que tienen problemas con el olfato”, dice Doty.

Algún día en un futuro no muy lejano, puede que ese ya no sea el caso.